История стекла насчитывает более 4000 лет. Изобретено оно было как побочный продукт других ремесел. В древние времена обжиг глиняных изделий происходил в вырытых в песке ямах-печах, которые топили соломой или тростником. Тогда-то гончары и обратили внимание на твердую массу, образовавшуюся при высокотемпературном взаимодействии золы ( то есть щелочи) с песком.

Древнеримский историк Плиний Старший (79-23 гг. до н.э.) приписывал случайное открытие стекла финикийским морским купцам, которые, готовя пищу, обложили очаг кускамиизвести, принесенной ими с корабля. Утром же на месте костра они нашли несколько гладких блестящих пластин, через которые можно было смутно видеть свет. Это было поразительное сочетание обстоятельств: ведь песок плавится при температуре 1710 градусов С, а если добавить соду, то температура плавление снижается до 720 градусов С. Тогда, конечно, ни о каких градусах понятия не имели, но стекло тем не менее получилось. 

Первыми центрами стеклоделия считаются Египет и восточная Месопотамия. Именно там археологами были найдены древнейшие изделия из стекла - бусы, палочки и другие украшения, датируемые 2450 годом до н.э. Тогда люди просто откалывали кусочки от большой стеклянной глыбы и камнем придавали ему нужную форму. Египтяне производили цветное стекло, тогда как в Месопотамии предпочитали прозрачное.  

Ожерелье-воротник. Египет, XIV-XIII вв. до н.э.


В XVI в. до н.э. в Месопотамии научились делать стеклянные вазы. Примерно в то же время секретом производства полого стекла овладели в Египте. Египетские мастера помещали форму из спресованного песка в расплавленное стекло и поворачивали его таким образом, что стекло оседало на стенках формы. Затем форму вынимали, песок удаляли,  заготовку остужали и производили окончательную обработку. Подтверждением этого служат обнаруженные археологами остатки древних стекольных  мастерских на восточном берегу Нила, работавших примерно  3400 лет  назад. 

Стеклянный сосуд, Египет. XIV в.

Позже стекло начали производить в Микенах ( Греции), Китае и Индии. С X в. до н.э. наладилось производство стекла на Дальнем Востоке. 

центром стеклоделия стала Александрия, откуда знания передались в Рим. Именно римляне начали использовать стекло в архитектурных целях. Появились первые стеклянные окна. Имея плохие оптические свойства, они всё равно считались признаком роскоши. Цицерон говорил: "Беден тот, чье жилище не украшено стеклом."

Большое перворот в стеклоделии произвело открытие гутного метода. Стекло выдували при помощи тонкой металлической трубки. Произошло это на рубеже старой и новой эры, предположительно в Сирии. Этот метод позволил существенно формы стеклянных сосудов. 

Стеклянный сосуд, Сирия. XIII в.

После развала Римской империи распространение технологий и секретов мастерства стеклодувов сильно замедлилось, поэтому, восточное и западное стекло постепенно приобретали все больше индивидуальных отличий.

Римские кубки.

К концу первого тысячелетия существенно изменились методы производства стекла в Европе. В первую очередь это коснулось состава сырья для производства. Учитывая трудности с доставкой соды, его заменили на поташ, получаемый путем сжигания древесины. Поэтому стекло, сделанное к северу от Альпийских гор, стало отличаться от изделий, произведенных в средиземноморских странах, например в Италии.

В XI в. немецкие мастера, а в XIII в. - итальянские освоили производство листового стекла. Его качество было невысоким, но практически полностью повторяло химический состав современных оконных стекол. С помощью стеклодувной трубки мастер набирал стекольную массу и выдувал цилиндрическую форму диаметром 30 см. Затем удалял противоположные торцы, а сам цилиндр разрезал вдоль, укладывал на ровную плиту и помещал в печь. Скрепленные свинцовыми профилями, листы вставлялись в окна церквей и домов знатных вельмож. На этот же период приходится и расцвет витражей, в которых использовались кусочки цветного стекла, полученного путем добавления различных примесей.

Средневековые соборные витражи.

В конце Средневековья центром центром европейского стекловарения становится Венеция. В тот исторический период венецианский торговый флот бороздил воды всего Средиземноморья, что способствовало быстрому перенесению новейших технологий (особенно с Востока) на благодатную венецианскую землю. Стеклоделие было важнейшим ремеслом в Венеции, о чем свидетельствует количество стеклодувов в этом городе - более 8000 человек. Венецианские стекольщики не имели себе равных в Европе. Вплоть до XIII в. стекольные мастерские располагались непосредственно в самом городе. Но из-за частых пожаров в 1291 году мастерские перевели на остров Мурано, находящийся в двух километрах к северо-востоку от Венеции. С того времени венецианское стекло стало называться "муранским", а сам остров до сих пор является символом высококачественного стекла.

Последующие века стеклоделие продолжало развиваться: в XV в. муранские мастера открыли метод производства чистого хрусталя, в XVII в. английский изобретатель Джоржд Равенкрофт получил стекло с высокими светоотражающими свойствами, поддающееся глубокой резке и гравировке. В 1688 году во Франции был изобретен метод изготовления с текла с невиданными ранее высокими оптическими свойствами. Покрытое с одной стороны отражающим слоем серебра, стекло первращалось в высококачественное зеркало.


Хрусталь.

Но только в конце XIX в. стеклоделие из ремесленного превратилось в массовое промышленное производство, а мастеров-стеклодувов заменили машины. Именно в это время американский инженер Майкл Оуэнс (1859-1923) изобрел автоматическую машину для производства бутылки. К 1920 году в США уже работало примерно 200 машин Оуэнса.

В 1910 году французский ученый Эдуард Бенедиктус изобрел способ производиства особо прочного пуленепробиваемого стекла путем помещения специальной целлулоидной пленки между двух листов стекла. Такое стекло, известное как ламинированное, Бенедиктус запатентовал под название "Триплекс".

Истинный переворот в стекольной индустрии совершил бельгиец Фурко. В 1905 году он изобрел метод вертикального вытягивания из печи стеклянного полотна постоянной ширины. Точку в гонке изобретений в 1959 году поставила английская компания "Пилкингтон бразерс Лтд". Она предложила экономичный метод получения высококачественного стекла: стеклянная масса, протекая на поверхности ванны с расплавленным оловом, растягивается и авравнивается множеством валиков. 

Подобный способ производства стекла называется флоат-методом и применяется до сих пор.